Historia de la Orden Mercedaria en Chile

El día sábado 3 de julio de 1535 Don Diego de Almagro sale de la ciudad del Cuzco con un puñado de valerosos soldados, alentados con la amena presencia de los PP. Mercedarios: P. Antonio de Almarza, P. Antonio Solís que, en alas de su espíritu evangélico y de nuevas conquistas, emprendía aquella arriesgada expedición que tenía por objeto el descubrimiento y conquista de Chile, territorio de que tantas veces habían oído hablar a los Incas del Cuzco.

Los PP. Mercedarios fueron los primeros que llegaron a estas tierras. Esto lo acredita la declaración prestada en 1664 por el Visitador General de la Provincia de Chile, Fr. Francisco de Saavedra Bustamante ante el General de Artillería don Francisco Meneses, Gobernador y Capitán General del Reino de Chile. Tal declaración dice: “Que su Religión fue la primera en este reino que vino por mandato de su Majestad al descubrimiento de él y a predicar el santo Evangelio, como lo continuaron por espacio de 18 años que no hubo otros sacerdotes sino solo los de mi religión, pasando infinitos trabajos entre los infieles”.

Pero donde más claramente se prueba la venida a Chile del P. Almarza en la expedición de Almagro es en la declaración que el mismo padre presta en el Cuzco el día martes 18 de octubre de 1558 en la información que el secretario de Almagro; don Hernando de Sosa pide se haga para probar y hacer valer sus relevantes servicios y méritos prestados en la dicha expedición.

Pedro de Valdivia llegó en el mes de diciembre de 1540 a las riberas del Mapocho, y el sábado 12 de febrero de 1541 echaba los cimientos de la ciudad de Santiago. Más tarde, un día sábado 3 de diciembre de 1547 sale Valdivia del puerto de Quintero de regreso al Perú. Una vez en el Cuzco organiza una nueva expedición a Chile. En carta al Emperador Carlos V con fecha domingo 19 de octubre de 1550 le da cuenta de dicha, expedición y manda al Capitán, Esteban de Sosa con ochenta de a caballo delante por tierra; en ella venía el P. Antonio Correa, primer religioso que llegó a Chile en tiempo del Gobernador Pedro de Valdivia.

La Virgen María bajo el título de la Merced toma posesión de esta tierra el año 1548, cuando llegó a Santiago el primer religioso. El P. Antonio Correa, trayendo la imagen de Nuestra Señora de la Merced. Desde ese momento, con rapidez, se extendió la devoción a la Virgen de la Merced en Chile, como con rapidez se extendió en esta Gobernación la acción apostólica de los primeros evangelizadores, que fueron los Mercedarios.

Mientras tanto Valdivia regresa a Lima con el fin de reclutar gente y desde allí dirigirse a Chile por mar, lo que hace en efecto acompañado de los PP. Mercedarios, Antonio de Olmedo y Miguel de Benavente, con orden expresa de sus superiores de “fundar casas y conventos”; llegando a Chile a principios de abril de 1549.

En la información abierta en 1608 sobre los servicios prestados por los Mercedarios, uno de los testigos, Cristóbal Muñoz declara: “De la 8ª pregunta dijo: que lo sabe como en ella se contiene porque este testigo vino a éste reino en compañía de Pedro de Valdivia, primer Gobernador y Conquistador de este reino, en la cual vinieron los religiosos de Nuestra Señora de la Merced… él fue la primera Orden que fundó en este reino, lo cual sabe por haberlo visto como dicho tiene”.

En 1608 otra información en la ciudad de Santiago y en ella declara el sacerdote don Melchor Calderón “y dice tener 82 años de edad, que a 52 y más años, que está en este reino, que cuando él entró encontró religiosos Mercedarios y casa de la Merced edificada, que supo que la primera Orden que se fundó en este reino fue la de la Merced”.
Fundación de conventos en el siglo XVI

En abril de 1549, como queda dicho, llegaban a Santiago los PP. Antonio de Olmedo y Miguel de Benavente quienes se reunieron con el P. Correa que hacía algunos meses se encontraba en dicha ciudad. La preocupación del P. Correa fue edificar casa en que establecerse y poder recibir a los PP. que habían de venir con Valdivia. De aquí que edificó un Hospicio al pie del cerro de Huelén, inmediato a la ermita del Socorro, en donde celebraba la Misa y adoctrinaba a los indios. Llegados los PP. Antonio de Olmedo y Miguel de Benavente se reunieron con el P. Correa y vivieron los tres en comunidad. Así se fundó el primer convento y comunidad chilena, en Santiago.

Fundación del convento de Concepción

Los PP. Olmedo y Benavente se encontraron en la fundación de Concepción. Cuando el historiador Carvallo trata de este importante hecho, dice: “Se dio otro sitio para santuario de Nuestra Señora de Guadalupe…” Lo mismo se hizo a favor de la Religión Mercedaria por solicitud de su Vicario General en Chile. Sucedía esto en 1550; en 1553 encontramos allí al P. Miguel de Benavente como superior de dicho convento. Fundación del convento de Imperial.

En la fundación de la Imperial se encontraron también los dos PP. Mercedarios Olmedo y Benavente; Valdivia con el Cabildo les dieron solares en que edificar, el año 1552, así se desprende de la petición hecha por el P. Francisco Moncalvillo ante el Ilustre Cabildo de la ciudad el 25 de septiembre de 1575; en ella se dice “que al tiempo en se trazó esta ciudad, el Gobernador don Pedro de Valdivia y el Cabildo della, hicieron merced de los solares y sitios con las vertientes de la vega honda; en los solares tiene la Orden fundado un monasterio mucho tiempo á”

Fundación del convento de Valdivia

En este mismo año de 1552 se funda La ciudad de Valdivia, encontrándose también los Mercedarios en donde edifican un convento. Los PP. Mercedarios es de todo punto inexacto que tan sólo acompañaban a los expedicionarios en calidad de capellanes. Desde luego se ve, cómo fundan casas y conventos en las nacientes ciudades de Concepción, Valdivia y en la Imperial.

Cuando ocurrió el desastre en Tucapel, en diciembre de 1553, los PP. Mercedarios se hallaban repartidos en las siguientes ciudades:

En Santiago el P. Antonio Correa, si bien en mayo y en diciembre de ese año se hallaba en Concepción, donde permaneció hasta el despueble de la ciudad, en marzo de 1554.
En Concepción el P. Miguel Benavente;
En Imperial el P. Antonio S. Rendón;
En Valdivia el P. Antonio de Olmedo.

Los PP. Mercedarios pierden la casa de Santiago

Mientras los PP. Mercedarios evangelizan a los indios del sur de Chile, prestando un valioso servicio a la Iglesia Católica y a la Orden de la Santísima Virgen de la Merced, llegan a Santiago los PP. Franciscanos en el año 1553 y ponen sus miradas en la casa que años antes había edificado el mercedario P. Antonio Correa, quien a la sazón se encontraba en el cerco de Concepción.

El 20 de marzo de 1554 los habitantes de Santiago ven llegar a los pobladores de Concepción; junto con ellos venían los PP. Mercedarios Correa y Benavente, con Francisco de Villagra; pero ¿cuál no sería su sorpresa al apearse ante la ermita de Nuestra Señora de Socorro y encontrar ermita y Hospicio ocupados por los PP. Franciscanos?

Por los años 1556 a 1557, el P. Antonio Correa, Comendador del convento de Santiago, firma una escritura en la cual aceptó la donación de unas casas con siete solares para la fundación del Convento que le hizo el Capitán Juan Fernández de Alderete.
Establecimiento de la Provincia de Chile

El año de 1564, los conventos de Chile y Tucumán se separaron de la primitiva Provincia de América y formaron una Provincia aparte que fue regida por un Vicario Provincial, el P. Rodrigo González de Carvajal. En 1566 encontramos ya al indicado P. Carvajal de Provincial efectivo.

Establecimiento del Noviciado

Parece que hasta la fecha no se ha encontrado documento alguno referente al año de su fundación. Pero sí, lo que podemos asegurar, es que fue antes del año 1565 pues en esa fecha aparecen como religiosos profesos, los españoles siguientes: Fr. Hernán de Espinel; Fr. Miguel Gómez; Fr. Diego Reinoso de Santamaría. Estos tres religiosos ingresaron a la Orden aquí en Chile

La Provincia Mercedaria de la Concepción de Chile, fue constituida por los años de 1564 a 1566, siendo su primer Provincial el R. P. Rodrigo González de Carvajal, que gobernó la reciente Provincia hasta 1572.

 

 

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